Oro: rey de los metales

Química. Características. Naturaleza. Metalurgia. Historia

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Oro.

CARACTERISTICAS GENERALES

Su símbolo químico es Au (del latín Aurum) y junto con la plata y el platino pertenece al grupo de los metales nobles (no confundir con los gases nobles), es decir, resistentes a la acción del agua y del oxigeno del aire, así como a la de gran numero de compuestos químicos.

Su numero atómico es 79; su masa atómica es 179.2 y su peso especifica 19.32 gr/ cm3. Es en extremo maleable (se puede confeccionar laminas de pan de oro de un grosor de una diezmilésima de mm.) y muy dúctil, por lo que a menudo es aleado con otros metales (cobre, níquel, plata, etc.) para incrementar su dureza; la aleación de 50% de plata y otro tanto de oro da lugar al denominado oro blanco. La ley (cantidad de oro) de las aleaciones se expresa en quilates; 24 quilates indica un 100% de oro; 18 quilates, un 75%, y así sucesivamente.

Es inalterable frente a los agentes atmosfericos y solo es atacable por muy pocos agentes quimicos, como el cloro, el bromo, el agua regia (mezcla de tres partes de HCl y una de HNO3, que en frio disuelve el oro y, en caliente, el platino), el mercurio y el cianuro de sodio en presencia de oxigeno.

Oro en la naturaleza

Se halla en la naturaleza en una proporcion bajisima, el 0,0000005 % en peso. Es un metal de color amarillo caracteristico, que es blando ( por ello suele emplearse aleado con el cobre o con la plata), muy ductil y maleable, pues puede reducirse a laminas de hasta una diezmilesima de milimetro de espesor (pan de oro).

El oro se presenta en la naturaleza bajo formas diversas: en filones de rocas auríferas, asociado a otros metales (por ejemplo el cobre) y en forma de polvo o de granulos redondeados o achatados conocidos como pepitas; en depósitos de arena y lechos fluviales (placeres auríferos).

Para extraer el metal que se encuentra en dichos depósitos se procede en primer lugar al lavado (levigacion) y cribado de las tierras con un tamiz para separar las partículas del metal precioso. Luego estas son sometidas a diversos procesos (por lo general, amalgamación con mercurio y posterior destilación de la amalgama) hasta obtener oro puro. Cuando el metal se halla en un yacimiento, antes del lavado es preciso el desmenuzamiento de las rocas auríferas. Posteriormente se puede proceder a la amalgamación, como en el caso anterior, o bien, a la cloruración o a la cianuración. Mediante estos dos últimos procedimientos se obtiene cloruro de oro y aurocianuro de sodio respectivamente, de los cuales a su vez se obtiene oro puro.

metalurgia del oro

El oro es un metal inactivo, por lo que se encuentra en su mayor parte en estado natural. En ocasiones se encuentra como telururo de oro. Debido a su alta densidad, el oro metálico puede concentrarse en charolas. En esta operación, la arena y la grava que contienen oro se agitan con agua en una charola. Las partículas más ligeras se derraman y las densas pepas de oro permanecen en el fondo. El oro se concentra filtrando grava molida en una corriente de agua sobre una mesa de agitación ligeramente inclinada que contiene diversas barreras bajas. Estas impiden el descenso de las partículas de oro mas pesadas pero permiten el paso de las partículas más ligeras. A continuación, se forma una aleación de oro con mercurio y se retira. En la etapa posterior se destila el mercurio dejando atrás el oro puro.

El oro también se recupera de los lodos anódicos por purificación electrolítica del cobre. El oro es tan escaso que también se obtiene de minerales de bajo grado por el proceso de cianuro. Se hace burbujear aire a través de una mezcla agitada del mineral con una solución de NaCN. Esto ocasiona la oxidación lenta del metal y la formación de un complejo soluble.

4Au(s) + 8 CN - (ac) + O2(g) + 2 H2O(l) 4[Au (CN)2] - (ac) + 4 OH- (ac)

El oro libre puede regenerarse a continuación por reducción de [Au (CN)2] - con zinc después de filtración o por reducción catalítica.

El oro en la historia de la humanidad

El oro ha tenido desde la Antigüedad una gran importancia para el hombre y ya fue utilizado como patrón del valor en el segundo milenio A.C. La relativa facilidad de su obtención, su inalterabilidad y su fácil manejo han hecho del uno de los metales mas preciados.

En la antigüedad, el oro se utilizo principalmente con fines ornamentales y de culto. Las primeras monedas acuñadas en este metal datan del 600 A.C. A partir del Renacimiento, el oro adquirió el papel de reserva monetaria, y se empezó a almacenar en lingotes.

A lo largo de la Historia, el oro, metal duradero y noble que mantiene su lustre indefinidamente y es de difícil falsificación, se ha utilizado como medio de intercambio.

En la actualidad, cerca del 90% de la producción mundial se destina a los fondos de reservas oficiales de los diferentes países, mientras que el 10% restante es empleado en joyería, la industria, la química y la odontología.

Los mas importantes yacimientos se hallan en la República de Sudáfrica (cerca de Johannesburgo); con mas del 50% de la producción mundial, la ex Unión Soviética (Urales), Canadá y Estados Unidos. Como dato curioso, podemos mencionar que gran parte de las reservas mundiales de este metal se encuentran almacenadas en Fort Knox, Kentucky (Estados Unidos).

BIBLIOGRAFIA.

QUIMICA GENERAL KENETH , Whitten

ENCICLOPEDIA AUTODIDACTICA OCEANO GRUPO EDITORIAL

OCEANO

METALURGIA DEL ORO EGUSQUIZA M. (UNI)

INTERNET:

WEBs:

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