Marco Polo y la Ruta de la Seda; Jean Pierre Drége

Novela histórica. Vías comerciales. Transporte de mercancías en la antigüedad. Europa y Oriente. Mercaderes. Misioneros. Navegantes

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“Marco Polo y la Ruta de la Seda”: Jean Pierre Drége. Bibliotecas de bolsillo Claves. Ediciones B

RUTA DE LA SEDA

Definición: Vía comercial que enlazaba Europa con las regiones orientales de China, denominada así por la importancia de la seda entre las mercancías transportadas. Abierta en s.II a.c, se constituyó en el principal canal de intercambio económico y cultural entre Europa y Asia. Inició un periodo de decadencia en el s.XIII y posteriormente fue sustituida por el tráfico marítimo.

-Desde la Antigüedad, Oriente y Occidente estuvieron unidos por diversas rutas: Ruta de la seda, la ruta de las especias y la de la porcelana.

En 1271 un mercader de Venecia, Marco Polo salía para China; no regresaría a Venecia hasta pasados 25 años. En 1298 es hecho prisionero en Génova. La casualidad le lleva a compartir celda con el escritor Rusticello de Pisa, a quien cuenta sus recuerdos. Así nació “el libro de las maravillas del mundo”.

Hacia finales del s.XIX el geógrafo alemán Ferdinand von Richthofen bautiza con el nombre de “ruta de la seda” a la red de comunicaciones que enlazaba China con Occidente. Esta expresión iba a tener gran éxito, a pesar de que no es más que una sencilla frase que resume toda una historia de intercambios entre Extremo Oriente Y Europa a partir del s.I antes de nuestra era, cuando los romanos descubrieron la seda.

La ruta de la seda fue tanto ruta mercante para el comercio como una vía de intercambios intelectuales, religiosos y técnicos. Son quince largos siglos de intercambios comerciales y culturales entre Occidente y Oriente, desde que los romanos descubrieran la seda s.I a.c hasta que en el s.XVI se comprendió que el Catay de Marco Polo y el país de los seres, como era conocido por los romanos en la Antigüedad, no eran más que un único país: China.

-SIGLO I a.c, LOS PARTOS MUESTRAN A LOS ROMANOS UN TEJIDO MISTERIOSO VENIDO DEL LEJANO ORIENTE.

Cuando la seda aparece en Roma los romanos le dan el nombre de sedicum, es posible que el término si,que sirve para designar seda, se trasmitiera a través de diversos intermediarios hasta llegar a Roma al mismo tiempo que el preciado tejido.

Los romanos ignoraban el país de origen de la seda y solo sabían que era el país de los Seres, localizado en los confines del mundo concido, país que ellos distinguían de una China también misteriosa llamada Thina, término que procede del nombre del Imperio de los Qin, fundado en 221 a.c.

Los romanos en esta época no tenían relación directa con los chinos, pero tas la conquista de Siria en el año 64 a.c, entraron en relación con el poderoso Imperio parto, que garantizaba por sí solo el comercio caravanero desde Asia central.

El origen misterioso de la seda fue la razón de su éxito, también es el primer producto de intercambio entre China y Occidente al que se le puede seguir las huellas con cierta certeza.

-En la carrera por el refinamiento de la Roma en decadencia, la seda se convierte pronto en producto indispensable.

La seda era un lujo, como la púrpura o el vidrio. Al principio sirve de adorno, luego cubre cojines y finalmente es empleada en la confección de vestidos. Al ser más ligera, sólida y cómoda que el lino, la seda empezó a ser la tela más utilizaba por los hombres y mujeres romanos.

El gasto económico que supone su importación hacen que Plinio y Séneca la desacrediten y desprecien. El Senado romano prohibió su importación. La fabricación era muy costosa, así como su transporte, a causa de los peligros del viaje.

Antes de encandilar a los romanos, la seda había despertado la admiración de los nómadas xiongnu que recorrían las regiones áridas del norte de China.

Varias veces al año los Han ofrecían regalos a los nómadas xiongnu, estas donaciones fueron cada vez más importantes, y alcanzaron decenas de miles de piezas de sedería y balas de seda crudas. Los nómadas xiongnu intercambiaban con otros pueblos nómadas situados más al oeste la parte de estos tejidos que les sobraban, y por sucesivos intercambios la seda llegó hasta Occidente.

-Zhan Qian y los principios de la expansión en Asia central.

Los Han buscaban alianzas con otras poblaciones de Asia central, enemigas de los xiongnu, en la búsqueda de tales alianzas está el origen de la expansión de China hacia el oeste y los primeros testimonios de viajeros proveedores de seda entre China y Occidente.

A partir de entonces se envían misiones hacia el Imperio parto, el golfo Pérsico e India.

Los caminos eran muy peligroso porque se producían emboscadas y en ocasiones robaban los presentes que enviaban y los vendían.

Al término de dos expediciones militares, hacia el año 100 a.c, apara someter alos reinos de Asia central, los intercambios entre China y otros reinos como wusun(famosos criadores de caballos) o yuezhi se organizaban de forma tributaria, combinando la estrategia, la diplomacia y el comercio. La expansión de China se traduce en el emplazamiento de colonias militares y agrícolas que sirven también de albergue a las caravanas, asegurándolas protección y aprovisionamiento.

Cuando enviaban misiones diplomáticas a estos reinos generalmente les llevaban seda y oro, a cambio ellos enviaban emisarios con presentes de todas clases. Los intercambios tributarios abren camino a los intercambios comerciales. Las misiones diplomáticas que iban a los diversos reinos de Asia central, contaban con enviados oficiales, intérpretes, mercaderes y buhoneros que iban para realizar negocios. El número de los mercaderes aumenta hasta tal punto que bajo el reinado del Emperador Cheng s.I a.c, la embajada venida del reino de Jibin(Cachemira) no incluye ningún emisario oficial de rango alto, sino que estaba compuesta por simples mercaderes que llegaban a intercambiar mercancías.

-El conocimiento que los chinos tenían de las regiones de occidente se extiende hasta el Imperio romano, pero se trataba de un conocimiento vago basado en comentarios de embajadores y comerciantes.

Los Chinos se enteraron que los romanos mantenían comercio con los partos y también con India por vía marítima. A partir del s.II de nuestra era las rutas marítimas estaban en su mayor apogeo y poco a poco fueron sustituyendo a las caravaneras.

-En el conocimiento que tenía el Imperio romano y China el uno del otro, los romanos por ejemplo creían que la seda era producto de una especie de árbol de lana.

-El desarrollo de los intercambios por la ruta de la seda a partir de las conquistas chinas en Asia central, bajo la dinastía de los Han, se caracteriza por un vaivén de misiones diplomáticas, transacciones comerciales y también por un movimiento religioso, el budismo. Nacido en India en el s.V a.c se extiende por los mismos canales que los intercambios comerciales, en su origen era una vía de santidad reservada a los ascetas, pero poco a poco se convirtió en una religión practicada por los laicos y transmitida por los comerciantes.

-TIEMPO DE LOS MERCADERES

Los árabes, lazo de unión entre las dos extremidades del mundo, como lo fueron anteriormente los partos, monopolizaron el comercio marítimo hasta la época de los mongoles. Así como los viajes árabes quedan básicamente sujetos al tráfico comercial, los de los mercaderes cristianos que se aventuran por la ruta de la seda comprenden también misiones religiosas.

Las cruzadas y la renovación de las rutas caravaneras:

Mientras que el tráfico del mar no había parado de desarrollarse entre Oriente Medio y China, las rutas caravaneras que surcaban Eurasia en esta época tendrían su período de auge más importante.

Las cruzadas serán uno de los elementos impulsores de la renovación de estas rutas, que beneficiarán particularmente a mercaderes italianos, venecianos o genoveses.

- CAMINO DE MAFEO POLO Y SU HERMANO NICOLO.

Los dos hermanos parten de Venecia en 1260 y marchan a Constantinopla en una de sus naves cargados de mercancías. Allí vendieron su cargamento y compraron joyas, embarcan hacia Soldaia para no pasar por el control veneciano en Crimea. En Soldaia se intercambiaban las mercancías que habían llegado de Turquía y de Rusia. Deciden ir más lejos, parten a caballo y con un pequeño grupo y llegan a Volga donde ofrecen al rey Berke joyas a cambio de protección. Después de un tiempo deciden regresar a Constantinopla con sus mercancías pero la ruta estaba cortada por la guerra y los dos hermanos deciden buscar otro camino. Parten en dirección opuesta y llegan hasta Bujara y allí estuvieron 3 años y fueron conducidos hasta Karakorum residencia del Gran Khan, Kublai , donde hablan sobre su país y sobre todos los asuntos de la cristiandad. Este les encargó llevar un mensaje al papa , pidiéndole el envío de cien sabios para explicarle la doctrina cristiana. Cuando los hermanos regresan a Venecia se enteraron que el papa había muerto y debían esperar a que se nombrara un sucesor para que diera una respuesta a Kublai.

-MARCO POLO

Los hermanos Polo regresan a Venecia y deciden volver junto al Gran Khan, llevan consigo a Marco Polo hijo de Nicolo y comienzan una odisea que durará 25 años, desde 1271 hasta 1295 y dará lugar al libro célebre de las maravillas del mundo.

Se dirigen a Acre y luego a Jerusalén, después llegan a Layas provistos de cartas y privilegios del legado del papa contando porque la misión no se pudo realizar. Allí se enteran del nombramiento del nuevo papa Gregorio X. Entonces vuelven a Acre donde hablaron con el papa y les hace acompañar por dos frailes dominicos habilitados incluso para ordenar obispos y sacerdotes.

Se enteraron que Armenia estaba siendo saqueada y los predicadores aterrorizados regresan a Acre.

Habían pasado 3 años y medio desde que salieran de Venecia y llegaron hasta el Gran Khan, los itinerarios seguidos por los mercaderes no se conocen con exactitud, ni la ida ni la vuelta. El viaje, según lo relatado por Marco Polo y descrito en el libro de las maravillas de mundo fue únicamente por tierra, en la medida de lo que se puede reconstruir se sabe que pasaron por Armenia y el país de los tártaros del levante, pero queda la incógnita de si descendieron hasta Curmos.

Luego se sabe con más certeza que estuvieron en la comarca del Arbol Seco, al sureste del mar Caspio, y mas tarde en Blac(Balkh). Después por el territorio pamir desembocaron en Kashgary siguieron la ruta del sur de Taklamakan por Yarkant, khotan y el Lobnor llegando a la región de Dunhuang y por fin a China septentrional.

El Gran Khan les recibe con todos los honores, ellos le contaron sus aventuras y resultados de la misión en Kublai, le entregan cartas, privilegios y presentes del papa, pero no iban acompañados de ningún sabio.

Marco Polo más tarde recibió de Kublai varias misiones, el oficio de Marco Polo en un Principio es de investigador o agente de información, el conocía varias lenguas y cuatro escrituras. Primero le envió a Caragian(Dali), le envió como delegado en varias ocasiones Campcio, Quinsai y finalmente a India. En el libro de las maravillas de mundo se describe como Marco Polo visitó Cambaluc (khanbalik), la ciudad del Khan (pekín), Quengianfu (Chang´an), la antigua capital de China, Sindufu, el Tibet y Yunnan. También describió Mien (Birmania), Bengala, Tokín y Annam, así como las actuales provincias de Shandong, Jiangsu y el valle del Yangzi Jiang.

En su descripción de China Marco Polo distingue el Norte del Sur.

Se encuentran dos rutas, la del Poniente atravesaba la provincia de Catar y la del Siroco hacia la provincia del Mangi.

Durante toda su estancia en China los mercaderes alimentaron su deseo de regresar a Venecia, pidieron en varias ocasiones al Gran Kha regresar a su tierra, pero siempre se negó a darles ese permiso.

Tras el regreso de Marco Polo de una embajada India, llegaron 3 enviados de lso tártaros del levante para pedir a Kublai que les enviase una dama porque la reina del lugar había muerto. Estos enviados habían llegado viajando por tierra pero a la vuelta se les complicó el viaje y se vieron obligados a cambiar su camino, entonces Marco propone acompañar a los enviados de Arghun y a la princesa por vía marítima, solución que es aceptada. Era la oportunidad para regresar a Venecia.

El itinerario de vuelta fue más fácil que el de ida. La misión embarcó en Quanzhou, en 14 navíos, después de 3 meses llegaron a Java la Menor(Sumatra) y navegaron aún 18 meses más hasta llegar al país de Arghun. Marco Polo evoca no sólo a regiones de costa que debió recorrer sino a otros lugares que no se tiene certeza de que los visitara (Madagascar, Zanzíbar o Adén), para su relato no sólo se basa en su experiencia sino también en testimonios escritos y orales.

En realidad debió llegar al golfo Pérsico y desembarcar en Ormuz, allí se entera que el rey de Arghun ha muerto y le entrega la princesa a su hijo. Tras una estancia de 9 meses Marco Polo emprendió de nuevo viaje con su padre y su tío hacia Venecia, esta vez en por tierra, a través de Turquía. Llegaron a Trebisonda, en el mar Negro, donde les confiscan una parte de las mercancías que transportan. De allí y en barco se dirigieron hacia Constantinopla y llegaron a Venecia en 1295 después de viajar durante 3 años.

Desde entonces el asombroso destino de Marco Polo dejó sitio a la leyenda, lo único que se sabe es que tras su regreso a Venecia, con 41 años, tomo esposa y no parece que gozara de ningún tipo de gloria entre los venecianos.

Primero con su padre y tío y más tarde solo se consagraría en actividades comerciales e intenta recuperar lo perdido en Trebisonda e invirtió en diferentes negocios, sobre todo tráfico de especias. Marco Polo murió en Venecia en 1324.

Desde entonces el asombroso destino de Marco Polo dio paso a la leyenda. Todo lo que se sabe es que tras su regreso a Venecia, tomo esposa y se dedicó a actividades comerciales primero con su padre y tío y más tarde solo, sobre todo al tráfico de especias. Estas informaciones, más bien escasas no tienen comparación con la layenda de su vida. Giovanni Batista Ramusio, el primer historiador de los viajes en la Edad Media escribió un relato sobre Marco Polo en 1553 en su gran recopilación Delle navigazione e dei viaggi. Contribuyó a la fama de Marco Polo, escribió sobre los principales lugares mencionados por Marco Polo. La leyenda tomó forma desde s.XIV.

En 1298, sin duda en durante el combate entre venecianos y genoveses, Marco Polo fue hecho prisionero y conducido a Génova. No se sabe con certeza si se mantuvo prisionero o únicamente fue retenido como rehén. Allí conoció al escritor Rusticello de Pisa, escritor de la corte del rey Enrique III y más tarde de Eduardo I en Inglaterra. Así pues Marco Polo dictó a Rusticello sus recuerdos, de los que había tomado nota. Aquí comienza el libro llamado “La descripción del Mundo”. Son 43 manuscritos reunidos bajo diversos títulos, la obra es llamada “El libro de las maravillas de mundo”, “el descubrimiento del mundo” o incluso “el millón”.

Sin duda hay ciertas cuestiones que Marco Polo no vio por si mismo, y este libro entremezcla realidad y cosas que sabía por boca de otros hombres, y se recrea en particular describiendo los navíos que se ocupaban del transporte entre China e India.

Este relato de aventuras, a la vez reportaje etnográfico y recopilación de fábulas

Jean Mandeville lo recoge finalmente en el llamado “libro de las maravillas” mucho más exitoso que el del propio Marco Polo.

La aventura de Marco Polo no es única en su época , pero los europeos que realizaron viajes a Asia en el s.XIII fueron más bien misioneros del papa o enviados del rey de Francia. Nicolo y Maffeo Polo son pioneros en los viajes comerciales, pero su segundo viaje, al que se unió Marco, no es solo una expedición comercial, sino diplomática y religiosa.

-EL TIEMPO DE LOS MISIONEROS

Cuando en el s.XIII y XIV la ruta de la seda se abre a los mercaderes occidentales, se abre también a las misiones religiosas. Como antiguamente el budismo, el catolicismo se introduce en China aprovechando los intercambios comerciales. Las embajadas de los misioneros, que toman auge a partir de la mitad del s.XIII para evangelizar a los mongoles, empiezan como una acción de acercamiento de la Iglesia romana hacia las Iglesias orientales , y de conversión de los pueblos paganos de Asia.

-TIEMPO DE LOS NAVEGANTES

La era de los grandes descubrimientos que se abre en el s. XV y que transforma no sólo la imagen del mundo, sino el mundo en sí, comienza una serie de expediciones que permanecen ignoradas aún en Occidente. Así Cristóbal Colón, influido por los relatos de Marco Polo y otros viajeros de s.XIII y XIV descubre América en 1492 pero cree haber encontrado China.

Los descubrimientos de los portugueses desde principios del s.XVI mejoran los conocimientos geográficos relativos a Asia. Hasta entonces las informaciones se extraían de la Geografía De Tolomeo y del relato de Marco Polo. Pero se sigue creyendo que la China que se alcanza por mar es una isla como Japón, diferente del Catay de Marco Polo, distinción entre los seres y tinais heredada de la Antigüedad.

Cuando los jesuitas se instalan en Pekín, a finales del s.XVI, Mateo Ricci se empeña en desentrañar el enigma utilizando fuentes chinas y métodos recientes de medición; así sugirió la hipótesis de que el Catay de Marco Polo y China son el mismo país.

Más tarde Bento de Goes confirma que Catay y China son un mismo país.

A pesar del desconocimiento que existía entre el mundo europeo y el mundo extremo-asiático, el único nuevo tipo de explorador que aparecería fue el arqueólogo de finales del s.XIX, en busca justamente de los contactos históricos y de las influencias entre los diversos focos de civilización de la que sólo entonces comenzará a llamarse “la ruta de la seda”. El interés por las vías de intercambio comercial terrestre de Eurasia se emarca en una perspectiva particular, ligada a las miras políticas y estratégicas de Rusia, Gran Bretaña y Asia central.

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