La revolución industrial; Thomas Southcliffe Ashton

Historia universal contemporánea. Expansión de la Industria. Inglaterra. Innovaciones técnicas. Avances tecnológicos

  • Enviado por: Florencia Pavon
  • Idioma: castellano
  • País: Argentina Argentina
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Capitulo I. Introduccion.

Superficies que se habian cultivado, durante siglos, como campo abierto , o bien que permanecian en el abondono, como pastoreos, fueron vallados, las aldeas se convirtieron en populosas ciudades. Se hicieron caminos mas rectos, fuertes y amplios que aquellas pobres vias de comunicación.

Cambios paralelos tuvieron lugar en la estructura de la sociedad. El numero de poblacion aumento mucho, incrementandose la poblacion de niños y jovenes.

Hombres nacidos y criados en la campiñas vinieron a vivir apiñados, ganando su pan no ya como familia ni grupos de vacinos, sino como unidades dentro de la fuerza de trabajo de las fabricas.

El trabajo incremento su especializacion, y mas altos niveles de comodidades se ofrecieron a aquellos capataces y deseosos de trasladarse a los centros donde existian las posibilidades.

El titulo de “Revolucion Industrial” es discutible: los cambios no fueron solo industriales, sino tambien sociales e intelectuales. El termino “revolucion”, implica un cambio repentino que no es caracteristicos de los procesos economicos.

Lo mas visible dentro de la historia social de ese periodo es el rapido crecimiento de la poblacion, durante la revolucion industrial, la fecundidad fue alta y constante.

Aunque en realidad un descenso en la mortalidad lo que hizo que se incrementara la poblacion. Aumento la resistencia contra las enfermedades , ya que era mas alto el nivel de higiene personal, motivado por el uso de jabon y de ropa limpia.

El aumento de la poblacion de Gran Bretaña ocurrio cuando la produccion total de las mercancias aumentaba tambien en rapida proporcion.

En la Inglaterra del siglo XVIII, la poblacion habia aumentado un 40%, y en las tres primeras decadas del siglo XIX, en mas de un 50%.

El crecimiento de la poblacion no pude decirse que fuese de un marcado cambio en el coeficiente de natalidad. Sino que se produce un mejoramiento en el nivel de vida.

Al propio tiempo que tenia lugar un rapido incremento del capital aumentaba el numero de personas con ingresos mas que sufientes para llenar sus necesidades basicas, y lo mismo sucedia con el poder de ahorro.

A principios del siglo XVIII, los terratenientes habian empleado sus ahorros en el mejoramiento de sus tierras, los comerciantes en ensanchar sus mercados y los fabricantes en contratar mas mano de obra.

En forma progresiva el mercado para capitales aumento, ayudado por la la existencia de banqueros locales. La oferta que el estado hizo de un numero considerable de acciones, acostumbro a aquellos hombres a invertir en forma impersonal, y llegaron a colocar sus ahorros en empresas lejanas en cuanto a tiempo y espacio, y especulativas en su carácter. Los resultados, no siempre fueron satisfactorios.

Puede decirse que el aumento de la movilidad del capital fue socialmente benefico, y que condujo a una reduccion considerable de la tasa de interes.

Las diferencias politicas y religiosas que separaron a la sociedad durante las dos centurias precedentes, habian desaparecido. La reglamentacion de la industria por medio de gremios, municipalidades y del gobierno central, habia desaparecido o se habia hecho caso omiso de ellas, y el campo quedaba abierto para el libre ejercicio de la inicitiva y empresa individual.

La corriente de pensamiento cientifico ingles, nacido de las enseñanzas de Francis Bacon y aumentado por el genio de Boyle y de Newton, fue una de las principales fuerzas dentro de la revolucion industrial.

Puede decirse que la conyuntura de mayores ofertas de tierras, de capital y de trbajo hicieron posible la expansion industrial, es el vapor y al carbon a quien debe recurrirse para explicar el combustible y la fuerza de que necesito la manufactura a gran escala. Por otra parte, la baja de interes, el aumento de los precios y la gran expectativa de beneficios, proporcionaron el indispensable incentivo. Mas no debemos ignorar que por encima de todos estos factores materiales y economicos habia algo mas. El comercio con otras partes del mundo amplio las ideas geograficas del hombre, y la ciencia habia suscitado otro tanto en lo que respecta a la concepcion del universo: por ello debe decirse que la Revolucion Industrial significo tambien una revulucion de ideas. Si bien trajo un nuevo entendimiento y un mayor control de la naturaleza, tambien aporto una nueva actitud ante los problemas sociales.

Capitulo II. Las formas primitivas de la industria.

El progreso en la agricultura se ligaba intimamene con la creacion de nuevas unidades administrativas que concedian mayor libertad de experimentacion al individuo; para lograrlo, hubo que repartir y cercar los terrenos comunes, o bien cambiar el regimen de las tierras de pastoreo o incultas que, hasta entonces, poco habian contribuido a la produccion comun.

El acercamiento tuvo lugar, en forma casi constante, a partir del siglo XIII. Su desarrollo habiase compaginado con la produccion, no ya para satisfacer la propia subsistencia, sino para el mercado.

Pero el cercamiento por medio de actos legislativos empezo a desempeñar importantes papel solo despues de 1760; muchos de los pequeños propietarios parecen haber estado anuentes a vender sus parcelas, usando el dinero para establecerse como grandes hacendados arrendatarios; por otra parte, no puede dudarse que muchos de ellos transfirieron su capital y energia a la manufactura.

Hubo clases humildes que poco o ninguna consideracion de sus derechos obtuvieron.

Desposeidos de sus chozas se amontonaron en lugares donde las tierras eran todavia baldios, o bien se entregaban a la vagancia.

Por haber obligado a muchos hombres a separarse de la tierra por lo que el proceso debe de contarse entre aquellos elementos que convergieron en la revolucion industrial para incrementar los niveles de vida.

No es en sus hacienda de Berkshire en donde debe buscarse el origen de las innovaciones, sino en las de los terratenientes de Norfolk.

En otras partes, la industria textil ha sido uno de los primeros frutos de la economia campesina. La importancia que esta industria tenia para el Estado se comprueba facilmente por la larga serie de disposiciones dictadas con el objeto de impedir o la exportacion de la lana cruda o la emigracion de trabajadores especializados o la importacion de productos que pudieran competir con las lanas inglesas dentro del mercado domestico.

Era compleja la organización de la industria, y mucho variaba de lugar en lugar. En la parte oeste de la Isla, el acomodado fabricante de paños entregaba la lana a cardadores y tejedores, e hilo a los hiladores; el producto semifacturado se daba entonces a bataneros, zurradores y otros, quienes terminaban el producto en pequeñas fabricas bajo su vigilancia directa.

A principios del siglo XVIII la mayor parte de los campos carboniferos habian sobrepasado de tiempo atrás el periodo de afloramiento o de explotacion superficial. Se perforaban algunos pozos con una profundidad superior al metro noventa.

La marcha lenta del desarrollo de la explotacion de carbon impuso un limite a la expansion general de la industria britanica.

Una de las industrias que utilizaban mucho combustible era la de fundicion y colado del acero.

Hubo mucha inventiva en la primera mitad del siglo XVIII, pero fue preciso que el tiempo transcurriera antes de poder levantar la cosecha. Las primeras invenciones, fracasaron por no haber conducido el pensamiento creador hasta sus limites; otras porque no contaron con la materia prima conveniente; unas terceras por la falta de habilidad por parte de los obreros, y otras muchas, por ultimo; por la resistencia que la sociedad opone a todo cambio.

La industria hubo de esperar la llegada de un capital suficiente, y a precio lo bastante bajo, para hacer factible la construccion de grandes edificios y maquinarias.

La idea de progreso, como ideal y como sistema, en cada industria tenian algun obstaculo, que hubo de suprimirse antes de que la expansion se extendiese.

En la agricultura, fueron la copropiedad y la carencia de forrajes de invierno; en la mineria, la falta de una iniciativa eficaz para eliminar las corrientes de aguas subterraneas; en la siderurgicas, la falta de combustible adecuado; en la metalurgica, la escasez de materias primas; y en la textil, la falta de una conveniente oferta de hilaza.

Durante el periodo que comprende los años 1700 a 1760, la Gran Bretaña no experimento una revolucion, ni en la tecnica de la produccion, ni en la estructura de las industrias, ni en la vida economica o social de sus habitantes.

Capitulo III. Las innovaciones tecnicas.

Un estudiante inicio su contestacion a una pregunta sobre la revolucion industrial. No era solo pequeños instrumentos los que llegaban, sino que surgian diversas innovaciones reales, en la agricultura, transporte, industria, comercio y finanzas, en forma tan repentina, que es dificil encontrar un paralelo en cualquier otro lugar o tiempo.

La invension y la expansion; el aliciente lo proporciono una baja en la tasa de interes, y coincidio con la expansion de los mercados internos y externos.

En la agricultura el cercamiento continuo con rapidez, se proporciono por medio de decretos y no de convenios.

Algunos emigraron a vecinas ciudades; pero no debe atribuirse tal emigracion a una repulsion de la agricultura, sino a una tendencia a la industria, como lo atestiguan los altos salarios que se pagaban.

Las mejores tecnicas de la epoca no fueron de aquellas que ahorran trabajo. La agricultura ofrece relativamente poca oportunidad para la especializacion, y el empleo intensivo de la maquinaria en el campo vino tan solo con el siglo XX.

En tanto aumentaba la competencia en la determinacion de rentas y salarios. Hubo un aumento en el nivel de vida de los trabajadores, si bien la decadencia de los oficios rurales significo funte perdida para muchos presupuestos familiares.

En todos los casos, las innovaciones originaron nuevas innovaciones.

Para los que opinan con malicia, que la guerra es el resorte del progreso tecnico, la cuspide se dio o tuvieron lugar en una epoca de paz.

La tasa de interes era menor que el tipo anterior, y de que en todas ellas las esperanzas de beneficios eran muy altas.

En los primeros años del siglo XVIII, el esfuerzo se dirigio principalmente al dominio de las fuerzas exteriores al hombre.

Durante los treintas y cuarentas del siglo, cuando el capital era relativamente abundante y los trabajadores industriales relativamente escasos, el esfuerzo se centralizo en descubrir mecanismos que ahorrasen trabajo en las industrias textiles. En los sesenta y setenta, culmino en las maquinarias. Para entonces el carácter del problema economico empezaba a cambiar: la poblacion presionaba sobre las riquezas.

Al finalizar el siglo y aun despues, cuando la tasa del interes crecia, algunos de los inventores dirigieron sus investigaciones a aquellos medios que significaban ahorro de capitales.

Capitulo IV. Capital y trabajo.

La revolucion industrial no fue solo un asunto de tecnologia sino tambien de economia: consistio en cambios en el volumen y en la distribucion de la riqueza, a la vez que en los metodos por los cuales dicha riqueza se dirigio hacia fines especificos. Hubo una estrecha conexión entre los dos movimientos.

Fue, pues, el crecimiento de los ahorros y la facilidad con la cual se pusieron a dispocion de la industria, lo que hizo posible a la Gran Bretaña recoger la cosecha debida a su ingenio.

El origen del capital provino de la tierra, el comercio exterior, una corriente que iba de las industrias secundarias a las primarias, siempre en el interior del pais.

Debe decirce que las corrientes fueron muchas, y caminaron en todas las direcciones, en tanto la riqueza aumentaba en una rama, y las oportunidades en otra.

Al principio deñ periodo, muchas de las unidades industriales se componian de pequeñas empresas familiares, o bien de cosorcios de dos o tre amigos. En la mayoria de la industrias el capital invertido no era mayor que el que un fabricante casero o aun un jornalero podia proporcionar con sus ahorros. Si acaso se obtenia algun beneficio, se invertia con frecuencia en agrandar la fabrica, pues la “resiembra”. El capital industrial no ha tenido, como prgenitor principal, a nadie si no a si mismo.

Las empresas necesitaron mayores fondos se resolvio aceptando un nuevo socio, activo y pasivo; hasta seis socios, cada uno de los cuales era responsable de las deudas de las mismas hasta “ su ultimo chelin y hasta su ultimo acre”.

Durante los primeros años de la revolucion industrial, fue que en el mercado los prestamos a largo plazo era faciles.

En forma progresiva, en tanto aumentaban las personas de beneficios, se amplio el campo de la inversion.

La mutacion del capital movible en fijo fue una importante causa de la expansion de la industria.

El industrial necesitaba no solamente capital a largo plazo, para establecer y desarrollar su industria, sino tambien capital de trabajo para poder comprar la materia prima, sufragar el costo de la manufactura hasta la venta del producto, y las cantidades necesarias para cubrir con regularidad los salarios de sus trabajadores. La primera de estas necesidades inmediatas corria por lo general a cargo del productor o el comerciante, quienes lo prevenian de materia prima por medio de un credito que se alargaba muchos meses, el espacio existente entre la venta y el pago del articulo comprado.

Los creditos a largo plazo fueron, en este caso tambien, regla durante el siglo XVIII, y dichos creditos se extendian por lo general a seis o doce meses, o inclusive dos o mas años, pues era este el periodo que tardaba en ser pagado un fabricante.

Con el transcurso del tiempo se vio claramente que los pequeños bancos particulares con limitados recursos, eran incapaces de satisfacer las necesidades de una economia industrial.

La principal contribucion que realizaron los bancos en pro de la revolucion industrial, consistio en la movilizacion del capital a corta plazo.

Las razones que indujeron a los empresarios a reunir a los trabajadores en un solo lugar, fueron varias.

En otros casos, las razones fueron economicas en lugar de tecnologicas; para coservar la calidad del producto.

Las practicas industriales, heredadas de otros tiempos, tambien disuadian a los trabajadores de emgrirar de un lugar a otro.

Uno de los problemas mas importantes que hubieron de resolver los patronos durante los primeros años de la revolucion industrial, fue el de seleccionar hombres capaces de aprender la nueva tecnica y susceptibles de plegarse a la disciplina que las modernas formas de la industria imponian. Cuando habian gastado tiempo y energia para resolver este problema, era prudente que se asegurasen que el obrero especializado no seria tentado por otra empresa.

Como centros de trabajos las ciudades no eran mejores que las de los campos.

La segunda generacion de industriales estuvo mas atenta que la primera a las perdidas originadas por irregularidades o falta de cuidado de los jornaleros. Obreros adiestrados dentro de la misma industria eran nombrados jefes de personal y capataces; a fin de estimular el trabajo.

No se quiere dejar la impresión erronea de que el crecimiento de la poblacion fabril se debio exclusivamente a un incremento en la movilidad espacial del jornalero.

La tradicion que exigia que los hijos e hijas siguieran los oficios paternos, se debilito, y fue posible que las fabricas incrementaran su demanda de trabajo e incluyeran a los niños, y que la industria domestica se redujera.

Capitulo V. Individualismo y Laisser-Faire.

Todos los intereses, trdiciones o aspiraciones se expresaron en forma corporativa, y la idea de que, en una u otra forma los hombres se habian convertido en seres egocentristas, avaros y antisociales, es la mas singular de las leyendas que han oscurecido la revolucion industrial.

Dentro de una comunidad tan llena de asociaciones, el industrial hubiese permanecido aislado de sus colaboradores; las cercas que se alzaban en los campos y los muros que aislaban a la fabrica del exterior, no eran símbolos de un creciente individualismo, sino requisitos de una mas eficiente administración.

Los socios de una compania se encontraban en contacto frecuente, tal como lo hacían los productores, los consumidores de cobre, hierro y otros metales se agrupaban.

Ni una sola de las ramas de la industria semidomestica con base en fabricación metalúrgica, dejaba de estar tocada de esta tendencia hacia la asociación.

Los industriales del algodón, del acero, bronce y loza se inclinaban a aprovechar las recién descubiertas energías del vapor; poco temían las importaciones francesas, y buscaban para sus productos salida en el exterior.

La constante atención a sus propios negocios y a sus organizaciones especializadas, los que, una vez terminada la revolución industrial, los convirtió en un poder dentro del estado.

Con el transcurso del tiempo, los trabajadores, ya organizados, empezaron a hablar en tonos mas altos, fueron muchos testigos de frecuentes escenas violentas.

Mas no debemos tomar estos ejemplos como evidencia de la existencia de sindicatos; algunos no fueron sino espontáneos levantamientos provocados por el hambre o la opresión.

La experiencia nos ha enseñado, que una sociedad industrial necesita servicios públicos, si es que ha de actuar sin incomodidades sociales. Ignoraron las limitaciones fijadas y se mostraron acordes en circunscribir el Estado a la defensa y a la conservación del orden; la máxima laisser-faire se extendió del campo económico a la sociedad toda.

Thomas Malthus: una mala interpretación expuesta por este autor lleva a los discípulos a afirmar que si la población tendía siempre a crecer en numero proporcional a los medios de subsistencia nunca podría elevarse el nivel de vida de las clases bajas, por lo que la caridad equivalía a echar aceite al fuego.

Si la maquinaria legislativa hubiese aprobado leyes con la misma velocidad con la que los telares torcían la hilaza, tampoco se hubiese evitado el desorden, tal como sucede hoy, amontonamiento y suciedad eran resultado del progreso de la ciencia más rápida que el de la administración.

Capitulo VI. El curso de la evolucion economica.

La revolucion industrial debe concebirse como un movimiento social, y en forma alguna como un simple periodo de tiempo.

Entre estos factores debe señalarse el movimiento de precios.

Si bien durante todo el siglo XVIII la cantidad de numerario de plata acuñados por la Casa de Moneda fue escaso, aumento el de oro, y sin duda que el total fue mayor al terminar el siglo.

La politica gubernamental se dirigia a conservar altos precios a los productos agricolas, a fin de hacer de la agricultura una actividad productiva.

A partir de mediados de los ochenta, los jornaleros de un numero de britanicos muy superiores al de cualquier otra epoca, dependieron de los acontecimientos extranjeros.

La guerra de 1756-63 tuvo como resultado un aumento del interes y los precios, una disminucion de los salarios reales y un estimulante excesivo para la construccion de buques y la manufactura del hierro.

El problema fundamental del periodo fue como alimentar, vestir y emplear a nuevas generaciones, cuyo numero excedian en mucho al de cualquier otra anterior. El mismo problema observandose en Irlanda, y el no haber encontrado una adecuada solucion significo para ella la perdida de alrededor de un quinto de su poblacion, la cual tuvo lugar por los cuarenta, siendo las causas la emigracion, el hambre o las enfermedades. Si Inglaterra hubiese seguido como una nacion de agricultores y artesanos, no hubiera podido evitar igual destino; en el mejor de los casos, el peso de una creciente poblacion habria dado muerte a la originalidad de su espiritu. Inglaterra evito este tragico destino gracias al espiritu no de sus gobernantes, sino de aquellos que, buscando sin duda sus propios y mezquinos intereses, tuvieron ingenio y los medios para invertir nuevos instrumentos de produccion y nuevos metodos para organizar la industria.

Existen hoy en dia, en las grandes llanuras de la India y de la China, hombres y mujeres cubiertos de plagas, hambrientos, soportando una vida, en apariencia al menos, poco mejor que la de los animales domesticos que laboran con ellos durante el dia y comparten, por las noches, sus lugares de descanso.

Esos asiaticos niveles y esos horrores producidos por la falta de mecanizacion, son el sino de aquellos pueblos que aumentan su numero sin pasar a traves de una revolucion industrial.

Conclusion Final del Libro.

Tenemos que partir en la conclusion del libro, que el autor es un economista; por lo tanto, cae en una descripcion parcial, provocada evidentemente por su formacion academica.

Que se quiere decir? Explicar un fenomeno tal como la Revolucion Industrial en terminos, casi exclusivamente matematicos, es tener una vision parcializada; aunque no equivocada de este fenomeno.

Trevor Ashton explica, a nuestro juicio, correctamente todas aquellas variables economicas que participaron en el proceso de formacion de la Revolucion Industrial; aunque al darle un carácter relevante a estos, resto importancia a factores de carácter sociales, politicos, etc. Que tambien jugaron un papel fundamental.

Nosotros entendemos que a pesar de que la Revolucion Industrial, en si podria entenderse como una revolucion economica; esta no puede ser explicada tan facilmente como explicariamos una simple ecuacion matematica.

Aquellos factores antes mencionados, y que Ashton en forma voluntaria o intencional omite o que simplemente detalla jugaron un papel tanto en el desencadenamiento, desarrollo y en las consecuencias de este fenomeno.

No negamos que los factores economicos fueron importantes; dado que tanto los avances tecnologicos como otros beneficios se vieron reflejados en un en un mejoramiento en el nivel de vida de la poblacion; estos produjeron cambios que se tradujeron en fenomenos sociales, politicos, etc.

Es decir, que los terminos economicos citados fueron simplemente el conductor de algo mucho mas relevante, que simples beneficios economicos.

Igualmente Ashton dentro de los terminos que el maneja no falla en explicar como estos factores socio-economicos interactuaron entre si, para derivar en el resultado ya conocido.

A pesar de que habiamos señalado que Ashton se queda practicamente en lo economico, este no abusa de datos, cifras, estadisticas, etc, facilitando la lectura.

En todo caso, mas halla de las fallas que “humildemente” creemos, este libro es muy util como complemento para entender una parte de la Revolucion Industrial

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